Ruim twee weken na de komst van Esmee Visser heeft Team IKO nog een Nederlands kampioen aan de selectie toegevoegd. Melissa Wijfje, titelhoudster op de 1500 meter, heeft haar handtekening gezet onder een tweejarig contract bij de ploeg van Erwin en Martin ten Hove. "Ik ben blij dat het allemaal rond is."

Wijfje schaatste de afgelopen twee seizoenen voor RTC Noord/Friesland en bloeide onder leiding van Henk Hospes helemaal op. Zo won ze tot haar eigen verbazing de Nederlandse titel op de 1500 meter en miste ze bij haar debuut op het WK Allround maar net het podium. Daarnaast maakte Wijfje het hele seizoen onderdeel uit van de ploegenachtervolging (goud op het EK, zilver op het WK) en de massastart. Op dit laatste onderdeel greep ze op het EK brons achter de winnende Irene Schouten en behaalde ze bij de World Cup-finale in Heerenveen zelfs haar eerste gouden wereldbekermedaille.

Vanwege al deze successen was de keuze om de ploeg van Hospes te verlaten geen eenvoudige, vertelt Wijfje telefonisch. "Als je ziet welke prestaties ik de afgelopen jaren heb geleverd, is het lastig om te zeggen: ik ga weg. Ik hecht altijd veel waarde aan de mensen om me heen en vind het daarom nooit makkelijk om afscheid te nemen. Toch denk ik dat het voor mijn carrière goed is om uit mijn comfortzone te stappen en nieuwe prikkels te krijgen. Bij Team IKO heb ik iets meer kwaliteit, snelheid en allrounders om me heen en dat geeft mij net iets meer uitdaging. Ik kan me hier aan meer mensen optrekken."

Foto : Soenar Chamid

Combinaties
Eén van die schaatssters aan wie ze zich kan optrekken is Esmee Visser. De regerend Nederlands kampioene op de 3 en 5 kilometer verbond zich ruim twee weken geleden aan de ploeg van de broers Ten Hove en was op dat moment de enige vrouw voor de lange afstanden. Voor Wijfje speelde de aanwezigheid van Visser zeker mee in haar besluit. "Zij is gewoon heel goed op de 3 en de 5 kilometer en ik denk wat we samen mooie trainingen kunnen neerzetten. Daarnaast denk ik dat er ook mooie combinaties met de allroundmannen en sprintvrouwen gemaakt kunnen en moeten worden."

Hoewel ze haar contract inmiddels al heeft getekend, voelt de overstap naar haar nieuwe ploeg nog altijd een beetje onwerkelijk, erkent ze. Vanwege de coronacrisis heeft ze haar nieuwe ploeggenoten nog amper kunnen zien. "Ik heb nog niet echt het gevoel dat ik in de groep ben opgenomen", zegt Wijfje. "Iedereen traint voor zichzelf en hier en daar kom je eens iemand tegen. Ik hoop dat we gauw weer kunnen samentrainen, zodat ik weet hoe het er in de ploeg aan toe gaat en ik me écht onderdeel ga voelen van de groep."

Met de Olympische Spelen in aantocht worden de individuele afstanden steeds belangrijker, stelt Wijfje. Ze zal zich de komende jaren daarom vooral gaan toeleggen op de 1500 en 3000 meter en hoopt haar nationale titel komend jaar te verdedigen. "Als je eenmaal kampioen bent geworden, wil je het niet bij één keer houden. Ze zeggen niet voor niets: het is moeilijk om te winnen, maar het is nog moeilijker om de titel te prolongeren", aldus Wijfje, die ook wil blijven allrounden. "Volgend jaar staat het EK Allround op de kalender en daar wil ik me graag voor plaatsen. Als ik me focus op de 1500 en 3000 meter train ik sowieso allround."

Door Rijcko Treep