De sectie marathonschaatsen van de KNSB heeft zijn wedstrijdkalender voor 2020/2021 rond. Een eerste, snelle blik daarop oogt redelijk vertrouwd. "Maar corona vergt veel van ons. En alles wat we nu presenteren is onder voorbehoud", zegt disciplinemanager Willem Hut. "We gaan een heel ander seizoen tegemoet dan we gewend zijn."

Om met het voorbehoud te beginnen: Hut is blij dat hij nu een wedstrijdkalender kan presenteren, maar eigenlijk ligt niks definitief vast. De KNSB volgt de coronarichtlijnen van het kabinet, het RIVM, de Veiligheidsregio's en NOC*NSF. Als het virus weer oprukt en de situatie wijzigt, kan de kalender er ineens heel anders uitzien. "In dat geval kunnen we snel schakelen", zegt de disciplinemanager Hut. "Dit hebben we de afgelopen weken ook uitgebreid besproken met de betrokken platforms van teams en rijders."

Dan de vertrouwde zaken: het plan is om het peloton gewoon weer van start te laten gaan met de eerste wedstrijd om de Marathon Cup op de pittoreske Jaap Eden IJsbaan in Amsterdam. Die staat wel een weekje later gepland dan gewoonlijk: zaterdag 24 oktober. De slotwedstrijd van het seizoen is weer in de Elfstedenhal te Leeuwarden, op zaterdag 27 februari 2021, zeg maar hetzelfde weekeinde als vorig jaar.

Trachitol Trophy
In de vier tussenliggende maanden is de kalender goed gevuld en keren ook de vaste hoogtepunten terug. De Trachitol Trophy (26-29 november) heeft intussen een vaste plek op de kalender gekregen. De vierdaagse wedstrijd doet komende winter wel drie nieuwe steden aan: Den Haag (dag 2), Amsterdam (dag 3) en Alkmaar (de finale). De openingswedstrijd is op de Vechtsebanen in Utrecht.

Bij de Trachitol Trophy is de puntentelling gewijzigd. Hoe langer de wedstrijd, des te meer punten je kunt verdienen voor het klassement. Elke dag rijdt het peloton meer ronden, dus elke dag zijn ook meer punten te verdienen. Zijn Gary Hekman en Marijke Groenewoud in staat om hun Trachitol-pijlenpak als eindwinnaars met succes te verdedigen?

NK in Alkmaar
Het Nederlands kampioenschap is wel een soort zekerheid op de kalender: de mannen en vrouwen van de lange adem strijden als alles goed gaat op 1 januari weer om de rood-wit-blauwe tricots. Plaats van handeling wordt op nieuwjaarsdag 2021: Alkmaar. Voor het eerst strijden ook de neo-senioren dames om een nationale titel, wat wel weer gevolgen heeft voor het programma op 1 januari.

Het NK voor Masters vindt niet langer op Nieuwjaarsdag plaats, maar wordt zeer waarschijnlijk verschoven naar 19 december in Deventer, als voorprogramma van de zevende wedstrijd om de Marathon Cup. Die competitie telt komende winter twaalf wedstrijden en dat zijn er twee minder dan vorig jaar. In december krijgt het peloton twee extra vrije weekenden. Alleen de beloftendivisie dames, die doorontwikkeld is, kent meer wedstrijden dan het vorige seizoen.

Dat de KNSB minder cupwedstrijden programmeert, is een direct gevolg van de coronasituatie. "Alle preventieve maatregelen om bij wedstrijden iedereen zijn werk te kunnen laten doen kosten extra geld", zegt Willem Hut. "Bovendien kunnen we maar beperkt publiek toelaten en op bepaalde locaties kunnen we alleen genodigden ontvangen. We zullen keuzes moeten maken."

Zones en tijdslots
Om ieders veiligheid te waarborgen, komt een heel pakket maatregelen uit de kast om aan de coronarichtlijnen te voldoen. Zo gaat de KNSB werken met zones en tijdslots. Dat moet leiden tot logische mensenstromen voor omkleden, warming-up, wedstrijd, huldiging en cooling-down. Insteek is om deelnemers en teambegeleiding zo veel mogelijk te scheiden van organisatie, jury en pers. Contact met publiek moet helemaal worden vermeden.

"Logistiek vergt dit heel veel van ons allen", zegt Hut. "De impact van corona is groot, onder meer vanwege het grote aantal deelnemers dat wij per divisie hebben. We moeten alle betrokkenen in staat stellen om buiten het ijs anderhalve meter afstand van elkaar te houden. We zullen minder mensen inzetten voor de organisatie, want we willen rijders de kans geven om enkel voor hun wedstrijd één begeleider mee te nemen. Pas daarna gaan we kijken of er ruimte over is om publiek toe te laten."

Hoe dat precies gaat werken met die tijdslots en zones wordt nog nader uitgewerkt. Dat zal ook per baan verschillen. Wat al wel vast staat, zijn de starttijden. Op zaterdagen van de Marathon Cup start de topdivisies iets vroeger dan vorig jaar. De dames beginnen om 19.00 uur, de heren om 20.15 uur. Het startschot voor de beloften klinkt zowel vooraf als na afloop van de races in de topdivisies.

Hut benadrukt nogmaals dat alles wat hij nu over de kalender vertelt onder voorbehoud is. Want als er een tweede coronagolf komt, of als ergens een regionale lockdown nodig blijkt, wordt alles anders. "Dat kan betekenen dat we een wedstrijd moeten verplaatsen. Maar als het daarvoor te laat is, of als we geen volwaardig peloton op de been kunnen krijgen, zullen we zo'n wedstrijd schrappen."

Natuurijs
Natuurlijk hoopt Hut dat komende winter weer eens geschaatst kan worden op echt Nederlands natuurijs. De buitenlandse alternatieven staan in de steigers, maar ook die hebben moeten inspelen op de coronapandemie. Zo heeft de Weissensee-organisatie zijn programma in tweeën geknipt, week 1 voor de wedstrijden en week 2 voor de toerrijders. Ook in Oostenrijk blijft het onzeker of corona geen roet in zal gooien.

Op het Karinthische bergmeer staan wel weer vier wedstrijden op de kalender, te beginnen met de Aart Koopmans Memorial op 15 januari en eindigend met de Alternatieve Elfstedentocht op 19 januari. Dat is bijna twee weken vroeger dan gebruikelijk. Op het zeeijs van het Zweedse Lulea maakt het peloton zijn Grand prix-reeks af, met drie wedstrijden op 18, 20 en 21 februari. Op die slotdag staat de finale gepland, de Sea Ice Classic.

Seizoensafsluiting
Zoals gezegd, de laatste wedstrijd van het seizoen wordt de finale om de Marathon Cup, op 27 februari in Leeuwarden. Dan is bekend welke schaatsers deze winter hebben geregeerd. Dan weten we ook hoe het peloton deze coronawinter heeft overleefd. "We gaan een heel ander seizoen tegemoet dan we gewend zijn", zegt Hut. "Corona heeft een grote impact. We zullen het samen moeten doen, dan wordt het een mooie winter."

De volledige marathonkalender (onder voorbehoud) vind je hier