'Een dom potje voetbal' deed de schaatscarrière van de 17-jarige Stefan Westenbroek bijna de das om. Voor de afwisseling stond hij bij zijn oude voetbalclub in Ommen op het veld. Weer eens een keer wat anders. Alles ging goed, totdat hij vol overgave een sliding inzette en zijn voet bleef steken in het gras. Het gekraak was aan de andere kant van het veld te horen. Weg schaatsseizoen, dacht hij.

De diagnose in het ziekenhuis werd al snel gesteld: een kuitbeenbreuk. Normaal gesproken goed voor zeker zes weken revalidatie, maar het is niet ongebruikelijk dat er complicaties optreden. Zo ook bij de talentvolle Westenbroek. "Waarschijnlijk ben ik op een iets andere manier gaan fietsen of lopen en heb ik toen ook nog een blessure opgelopen aan een pees in mijn knie. Door de blessure werd mijn bovenbeen te slap, dus mijn knie ving alles op."

Dit bericht bekijken op Instagram

"Goeie" oude tijden! #rolex

Een bericht gedeeld door Stefan Westenbroek (@stefanwestenbroek) op

Al op het voetbalveld flitste zijn schaatscarrière aan Westenbroek voorbij. Na een seizoen met een indrukwekkende 35,65 in Thialf en meer dan twintig baanrecords stond hem nu veel onzekerheid en een lange revalidatie te wachten. "Op het veld zei ik al: 'Daar gaat het schaatsen' en toen die knie erbij kwam dacht ik al helemaal dat het niets meer zou worden. Gelukkig is het heel erg mee gevallen."

Twijfel
Bijna een half jaar heeft Westenbroek er alles bij elkaar uit gelegen, goed voor een flinke achterstand ten opzichte van zijn leeftijdgenoten. Pas sinds een maand staat hij weer op het ijs en twee weken geleden reed hij zijn eerste wedstrijd. Vorig jaar werd hij nog Nederlands kampioen allround én sprint, won hij de Vikingrace, de landenwedstrijd en werd hij derde bij de Zilveren Bal tussen de senioren. Dit seizoen was het heel lang nog maar de vraag of hij het ijs op kon stappen. Dat gevoel van onzekerheid knaagde aan de jonge Ommenaar.

"Je gaat toch nadenken waar je het allemaal voor doet", blikt hij terug op een lastige periode. "Bij het NK Sprint voor junioren in december werd nog tegen me gezegd dat ik er niet vanuit zou moeten gaan dat ik nog op het ijs zou staan dit seizoen. Mijn knie deed ook nog steeds heel veel zeer en op dat moment was nog onduidelijk wat er precies aan de hand was. Er zijn zeker dagen geweest dat ik op bed lag en er geen zin meer in had."

Westenbroek bij zijn rentree in Leeuwarden | Foto : Hanneke Mennens

Voor zijn gevoel is Westenbroek er de afgelopen tijd alleen maar sterker op geworden, zowel fysiek als mentaal. "Voor later in mijn carrière is het wel goed om dit ook eens te ervaren, al is het niet echt aan te raden", grapt hij. Dan weer serieus: "Tegenslag hoort er ook bij en daar word je harder van. Je komt jezelf gewoon af en toe tegen."

Opbouwen
Gezelligheidsmens als hij is, heeft Westenbroek de afgelopen maanden ook vooral het gezelschap van zijn ploeggenoten bij het RTC Oost opgezocht. Zo bleef hij toch betrokken bij zijn team en zag hij hoe onder meer Chris Fredriks en Joep Wennemars uitstekende prestaties leverden. "Het is soms wel frustrerend om te zien hoe hard ze vooruit gaan, maar het geeft mij heel veel motivatie om sneller terug te komen."

Foto : Hanneke Mennens

Ook de concurrenten in zijn leeftijdscategorie staan niet stil. Sebas Diniz en Jarle Gerrits mochten debuteren op de KPN NK Afstanden en staan ook internationaal hun mannetje. Westenbroek keek met enige jaloezie toe, maar mag zich dankzij zijn gereden tijden van de afgelopen weken wel al opmaken voor het NK Junioren. Daar hoopt hij net als vorig jaar mee te strijden om de Nederlandse titel én plaatsing af te dwingen voor de internationale juniorenwedstrijden.

"Ik heb doorgehad dat het snel vooruit kan gaan, maar ook snel achteruit. Mijn conditie is nog steeds niet helemaal terug en ook de kracht in mijn benen is nog niet gelijk. Om dat in cijfers te zien was best confronterend. Maar stel dat ik goed rijd, wie weet dat ik mag. Ik wil het in ieder geval nog niet uit mijn hoofd zetten. Ondanks mijn blessure ga ik er volle bak voor."

Door Sjors Leek - Laatste update op 15 jan om 11:59