Manuel Leito is 32 jaar en sinds drie jaar schaatser, maar toch heeft hij al een grote droom: namens de Dominicaanse Republiek uitkomen op de Olympische Spelen van Peking. De in Nederland wonende sprinter wil de eerste Dominicaan worden die op de Winterspelen uitkomt.

De sprinter maakt nu deel uit van de internationale schaatsacademie van Thialf, omdat zijn club IJsvereniging Groningen niet de benodigde topsportfaciliteiten kan bieden. Leito staat dit jaar pas voor het derde seizoen in zijn leven op de schaats, maar is het clubniveau nu al ontgroeid. Leito, geboren in de Dominicaanse Republiek, gaf afgelopen maart bij de ISU aan te willen schaatsen voor zijn moederland.

Dat betekent dat de Dominicaan dit seizoen niet tijdens officiële ISU-wedstrijden in actie komt. Er moeten volgens de regels van de schaatsbond twaalf maanden zitten tussen schaatsen voor het ene land en uitkomen voor het andere land. "Ik werk dit jaar samen met mijn nieuwe hoofdtrainers Simon Kuipers en Sjoerd de Vries, beiden voormalig topschaatsers", aldus Leito tegenover de NOS. "Ik maak de overstap van recreatief schaatsen naar topsport en daar komt veel bij kijken."

Leito is 36 jaar oud op het moment dat hij zijn ijzers op het olympische ijs van Peking 2022 zet. "De illusie dat ik daar om de medailles mee kan doen, heb ik niet", zegt hij. "Ik ga mijzelf niet vergelijken met schaatsers die vanaf kleins af aan geschaatst hebben." Voordat het zover is, moet er een bond in zijn geboorteland in het leven worden geroepen.