De KNSB richt, in samenwerking met NOC*NSF, een Topsport Trainingsgroep (TTG) op. In deze TTG kunnen topschaatsers die nog geen sponsor hebben gevonden in een volwaardige topsportomgeving hun voorbereiding op het nieuwe seizoen beginnen.

De Topsport Trainingsgroep krijgt een eigen coach en zal gebruik maken van faciliteiten van het Centrum voor Topsport en Onderwijs (CTO) in Heerenveen. De rijders kunnen schaatsen op het (zomer)ijs van Thialf, waar ze ook hun krachttraining kunnen doen. Het CTO biedt de schaatsers bovendien (para)medische begeleiding.

"Met deze Topsport Trainingsgroep bieden wij een vangnet voor schaatsers die nog geen team hebben gevonden", zegt technisch directeur van de KNSB Arie Koops. "Het gaat echt om een tijdelijke voorziening."

Potentiële rijders
In de trainingsgroep is plaats voor acht tot twaalf topschaatsers. De criteria: schaatsers moeten een A- of HP-status van NOC*NSF hebben, of ze moeten recent een podiumplaats bij een World Cup-wedstrijd (senioren) hebben behaald. De KNSB zal begin mei gesprekken voeren met potentiële rijders, waarna de gezamenlijke trainingen snel kunnen beginnen.

De trainingsgroep zal maximaal een jaar bestaan, en wordt opgeheven zo gauw ze niet meer nodig is. Dat is het geval als schaatsers onderdak hebben gevonden bij een gesponsord topteam. "Wij hebben er ook het volste vertrouwen in dat dat gaat lukken", zegt Koops. "Wij geloven nog altijd in het huidige topsportmodel. Met de TTG ontstaat meteen een groep schaatsers die voor potentiële sponsors heel interessant kan zijn."

Rivaliteit
Met 32 tot 36 schaatsers, verdeeld over vier topteams, was de onderlinge concurrentie de voorbije jaren groot. Die rivaliteit draagt ertoe bij, dat alle twintig rijders die Nederland naar de Olympische Spelen mag afvaardigen serieuze medaillekandidaten zijn. De langebaanschaatsers wonnen in PyeongChang weer zestien medailles. Maar ondanks dat succes zijn diverse topschaatsers nog wel op zoek naar een sponsor.

"Wij zijn dan ook blij dat de KNSB en NOC*NSF met deze Topsport Trainingsgroep komen", zegt Freddy Wennemars, voorzitter van de Atletenvereniging KNSB. "Het is toch eigenlijk onvoorstelbaar dat zelfs olympisch kampioenen, zoals Ireen Wüst en Esmee Visser, nog zonder sponsor zitten? Schaatsen is een fantastische sport met mooie persoonlijkheden en goede kijkcijfers. Ik zou willen zeggen: Bedrijven, kom op, steun die schaatsers!"