Hij schaatst zijn wedstrijden voor Polen, maar eigenlijk is Konrad Niedzwiedzki de laatste jaren uitgegroeid tot een halve Nederlander. De 32-jarige schaatser van Team Justlease.nl hoopt na jaren van tegenslag eindelijk weer eens te laten zien waartoe hij écht in staat is. Schaatsen.nl ging bij hem langs in het Duitse Inzell.

"Ik verwacht dat het weleens mijn beste seizoen van mijn carrière kan worden", begint Niedzwiedzki vol overtuiging het gesprek in de lobby van het Chiemgauer Hof Hotel in het Zuid-Duitse plaatsje. "Ik voel me beter dan ooit en heb eindelijk weer eens een blessurevrije zomer gekend. Dat is erg positief."

Niedzwiedzki won bij de Olympische Spelen van Sotsji een bronzen medaille met de Poolse achtervolgingsploeg. Daarna presteerde hij mede dankzij een flink aantal blessures niet zoals hij het graag had gewild.

Vorig jaar was de 32-jarige Pool tijdens de voorbereiding op het schaatsseizoen zelfs betrokken bij een ongeluk met een tractor in de omgeving van Wolvega. Niedzwiedzki raakte daarbij flink gewond. De allrounder liep een ingeklapte long, zeven gebroken ribben en een gebroken schouderblad op.

"Ik had daar ongelofelijk veel pech", kijkt hij ruim een jaar later terug op het ongeval. "Gelukkig heb ik er geen blijvende schade aan overgehouden. Ik weet niet hoe het kan, maar ik heb nergens meer last van, ha. Bij de krachttrainingen kan ik zelfs meer gewichten tillen dan voor het ongeluk."

Foto : Neeke Wassenbergh

Nederland
Niedzwiedzki werd op 2 januari 1985 geboren in de Poolse hoofdstad Warschau. Na jarenlang in zijn vaderland te hebben geschaatst, kwam hij na de Spelen van Vancouver in Nederland terecht. Mede dankzij de hulp van algemeen directeur Albert Hendrikse van transportbedrijf Nijhof-Wassink kreeg De Pool na de Spelen de kans om drie maanden stage te lopen bij de Nederlandse ploeg TVM van kopman Sven Kramer.

"Ik kan me die tijd nog goed herinneren”, zegt Niedzwiedzki. "Tot die Spelen van Vancouver was ik de beste schaatser van de Poolse mannen, maar ik kwam tot de conclusie dat ik geen progressie meer kon boeken in eigen land. Ik ben toen gaan nadenken en kwam al snel tot de conclusie dat ik naar Nederland wilde."

Na zijn stage tekent de Pool een contract bij de Nederlandse formatie. "Ik heb nooit spijt gehad van mijn keuze, heb het hier onwijs naar mijn zin. Ik werk nu zes jaar samen met Rutger (Tijssen, zijn coach bij Justlease.nl, red.) en heb nog steeds het gevoel dat ik hier op de juiste plek zit. Bij Justlease heb ik dagelijks de beste schaatsers om me heen en word ik iedere dag beter."

Back on the ice 💨 #teamjustleasenl #nijhofwassink #thialf #150 #days #till #pyoengchang2018

Een bericht gedeeld door Konrad Niedzwiedzki (@konradniedzwiedzki) op

Wüst
Een van de schaatsers met wie Niedzwiedzki al jarenlang vrijwel iedere dag traint, is de meest succesvolle Nederlandse olympiër aller tijden: Ireen Wüst.

"We kennen elkaar al heel lang, zelfs nog van voor onze TVM-tijd. Ik ben een paar maanden ouder dan zij, dus we zijn samen opgekomen. Ik vind het geweldig om dagelijks met de beste schaatsster van Nederland op de ijsbaan te staan, we trekken elkaar naar een hoger niveau."

"Het is mooi om te zien hoe Ireen leeft voor de sport. Ze heeft al zoveel gewonnen, maar toch weet ze iedere keer weer ergens de motivatie vandaan te toveren om nog meer prijzen te pakken, dat vind ik knap. Het zou mooi zijn als ze in Pyeongchang de kroon op haar loopbaan kan zetten."

Naast Ireen kan Niedzwiedzki het ook met de andere schaatsers van het team goed vinden. "We hebben in deze ploeg een aantal kandidaten voor de Spelen, want ook iemand als Jan Blokhuijsen is momenteel supersterk. Ik denk dat we dit jaar mooie dingen kunnen laten zien."

2nd on the 1500m. World Allround Champs :-) now 10km!

Een bericht gedeeld door Konrad Niedzwiedzki (@konradniedzwiedzki) op

Vriend
Behalve met Wüst trainde Niedzwiedzki bij TVM ook jarenlang samen met Kramer. Net als we het over de kopman van Team LottoNL-Jumbo hebben, loopt hij de lobby van het hotel binnen. "He Konrad, wat doe jij nou hier? Ga eens naar je eigen hotel", zegt hij lachend.

"Dat is typisch Sven", lacht Niedzwiedzki. "Echt een held. We zitten al een paar jaar niet meer bij elkaar in de ploeg, maar hebben nog altijd een heel goede band. Sven heeft mij superveel geholpen in mijn loopbaan en eigenlijk doet hij dat nog steeds. Als ik iets nodig heb, kan ik hem altijd bellen en dan helpt hij mij. Dat is mooi."

Niedzwiedzki denkt terug aan het moment dat hij Kramer voor het eerst ontmoette. "Ik ken hem al heel lang. Ik herinner me nog dat ik als kleine jongen van een jaar of elf bij de familie Kramer thuis verbleef toen ik meedeed aan de Viking Race. Dat waren nog eens mooie tijden."

Op de vraag of Kramer toen al een duidelijke mening had, antwoordt hij lachend. "Nee, valt wel mee. Die grote mond heeft hij pas later gekregen, ha. Veel mensen vinden Sven arrogant, maar daar ben ik het niet mee eens. Het is een goede kerel. Hij is niet op zijn mondje gevallen en geeft graag zijn mening, maar in mijn ogen is daar niks mis mee." 

"Over tien of twintig jaar kan ik tegen mijn kinderen zeggen dat ik met die gast heb getraind en hem zelfs een aantal keer heb verslagen. Niet op de vijf en tien kilometer, maar wel op de 1500 meter. Dat kunnen er niet veel zeggen."

Niedzwiedzki denkt nog even terug aan het ongeluk van afgelopen jaar. "Toen was hij één van de eersten die bij me langskwam in het ziekenhuis. Ook dat is Sven. Dat zal ik niet snel meer vergeten. Over een paar jaar zijn we allebei gestopt met schaatsen, maar ik ben er zeker van dat we ook dan nog contact blijven houden, want Sven zal altijd een vriend van me blijven." 

Foto : Neeke Wassenbergh

Pyeongchang
Na de bronzen medaille in Sotsji hoopt Niedzwiedzki begin volgend jaar wederom mooie dingen te kunnen laten zien bij de Spelen. "Het zou top zijn als we met de Poolse achtervolgingsploeg wederom een medaille kunnen pakken. Toch wil ik in Gangneung ook voor een individuele medaille vechten op de 1500 meter."

"Ik ben vaak heel goed geweest, maar dan kwam het er door blessures of andere zaken steeds niet uit op de belangrijke momenten. Als ik dit seizoen blessurevrij weet te blijven, kunnen er mooie dingen gebeuren. Daar ben ik van overtuigd. Waarom geen olympische medaille?"

Naast de Spelen heeft Niedzwiedzki nog een doel. "Het zou geweldig zijn om mijn schaatscarrière af te sluiten tijdens het WK Allround in Nederland. Ik kijk enorm uit naar dat toernooi. Het lijkt me fantastisch om voor twintig- tot dertigduizend mensen nog één keer te laten zien wat ik kan."

Door Robert Prins - Laatste update op 30 okt 2017 om 10:12