Als afsluiter van de World Cup-finale in Heerenveen werd begin maart voor het eerst de mixed gender relay verreden. Het Chinese duo Qishi Li en Alemasi Kahanbai gaat de boeken in als eerste winnaar van dit nieuwe teamonderdeel. Na afloop waren de deelnemers het erover eens dat de gemengde aflossing op de langebaan potentie heeft voor de toekomst.

Op de mixed gender relay bestaat een team uit een man en een vrouw. Tijdens de wereldbekerfinale in Heerenveen kwamen beide schaatsers uit hetzelfde land, maar gemengde landenteams zijn ook toegestaan. De duo's schaatsen zes ronden, waarbij de vrouw de eerste ronde voor haar rekening neemt, gevolgd door twee ronden voor de man, twee ronden voor de vrouw en de slotronde voor de man. Het team met de snelste tijd wint. 

Li en Kahanbai noteerden een tijd van 2.58,54 en bleven daarmee voor Vanessa Herzog en Gabriel Odor. Het Oostenrijkse tweetal finishte als tweede in 2.58,99. Ivanie Blondin en Antoine Gélinas-Beaulieu uit Canada pakten de bronzen medaille (3.00,21). De 19-jarige Odor denkt dat het nieuwe teamonderdeel een mooie toekomst heeft in het schaatsen. "Je ziet in bijna elke sport dat er een mixed event is. Het zou perfect zijn voor schaatsen als er ook gemengde competitie is", meent Odor.

Hoewel de aflossing volgens Herzog makkelijker was dan het duo van tevoren had verwacht, zorgde het bij de twee Canadese teams voor wat moeilijkheden. Volgens de regels moet de relay in een zogeheten relay-zone plaatsvinden met een aanraking net als bij shorttrack. "We hadden twee keer geoefend en dat ging goed", zegt Blondin. "Maar ik miste de aflossing tijdens de wedstrijd. Kan gebeuren, het was de eerste keer dat we dit echt op hoge snelheid deden." Ook zij denkt dat de mixed gender relay een serieus onderdeel kan worden. "Jazeker, de mass start en team sprint zijn ook op deze manier begonnen."

Een gemengd teamonderdeel kan interessant zijn voor kleinere landen die vaak maar één of twee topschaatsers hebben. De team pursuit en team sprint vallen dan vaak af als mogelijkheid om een medaille te behalen. Marina Zueva uit Wit-Rusland vertegenwoordigt een van die kleinere landen. Ze werd vijfde in de mixed gender relay samen met landgenoot Vitaly Mikhailov. "Het is een spel en dat is leuk op de laatste dag van het seizoen. Het is interessant voor de toeschouwers en ook voor de atleten. De klassieke afstanden kunnen soms een beetje saai zijn, maar zoiets als dit maakt het boeiend."