Nog nooit wist een Nederlandse shorttrackvrouw eremetaal op de Olympische Spelen binnen te slepen. Tot vandaag, want Yara van Kerkhof verraste in de Gangneung Ice Arena met het zilver op de 500 meter. "Ik kan het nog niet helemaal geloven", glundert de 27-jarige 'Pitbull' uit Zoetermeer direct na een bezoekje aan de huldiging op het ijs. "Het is ontzettend gaaf. Dit is waar je al die jaren hard voor werkt en waar je van droomt."

Van Kerkhof maakte meteen in de kwartfinale al een sterke indruk. Na de teleurstelling van afgelopen zaterdag op de relay wist ze zich goed te herpakken. "Die knop ging eigenlijk meteen om, want je moet door. Ik had er heel veel zin in vandaag, van mij mocht het eigenlijk gisteren al beginnen. Ik denk ook dat ik extra gretig was, omdat ik wist dat het op de relay niet meer zou gaan gebeuren. Als je nog iets wilt bereiken dan weet je dat het nu moet. Dit was gewoon mijn kans. Ik reed zelf trouwens wel een goede relay, dus daar heb ik alleen maar vertrouwen uit gehaald."

Ook bondscoach Jeroen Otter vond haar verrichtingen op de aflossing veelbelovend. "Yara trok die hele relay naar zich toe. Ze haalde buitenom in bij een Italiaanse en een Chinese, dat had ze vorig jaar niet in haar hoofd durven halen. Ik zei tegen haar: 'neem dit mee, want als je zo vrijuit kan rijden en overzicht kan houden in een relay, dan kan je dat op een 500 meter ook'."

Bescheiden meid
Na een reeks aan B-finales gaf Otter vorige winter aan dat Van Kerkhof niet brutaal genoeg was. Dat iedereen in haar geloofde, alleen zijzelf nog niet. "Yara is gewoon een heel bescheiden meid. Je wilt dat een shorttracker in zichzelf gelooft en boven de massa wil uitstijgen. Yara is een harde werker, ze probeert altijd alles goed te doen, maar af en toe buiten de lijntjes is lastiger voor haar."

Unbelievable! #pyeongchang2018

Een bericht gedeeld door Yara van Kerkhof (@yaravkerkhof) op

Tijdens de World Cup in Budapest zorgde die bescheidenheid van Van Kerkhof voor een toespraak van haar coach. "Ik was toen blij dat ik een B-finale had gehaald en toen werd hij boos. Ik denk dat dat goed is geweest", lacht Van Kerkhof. Wat ze te horen kreeg? "Je bent A-finale waardig, dus je mag helemaal niet blij zijn. Je moet een medaille willen winnen."

"Ja, toen ben ik best tekeer gegaan", herinnert Otter zich ook. "Je wordt niet de koningin van de B-finale hoor, dacht ik toen." Of zijn toespraak effect heeft gehad? "Ik denk het wel, tijdens de World Cup in Dordrecht zag ik meteen verschil." Ook volgens Van Kerkhof is het spreekwoordelijke kwartje inmiddels gevallen. "Je kan wel ieder jaar gewoon meeschaatsen, maar uiteindelijk moet je toch een keer toeslaan."

Foto : Soenar Chamid

Toeslaan
En toeslaan deed ze. Naast de nationale titel veroverde ze deze winter haar eerste individuele medaille tijdens het EK in Dresden. De olympische zilveren plak mag ze nu aan dit mooie rijtje toevoegen.

"Mijn start was niet eens goed in de finale. Ik raakte Elise (Christie, red.) en kwam op vijfde positie terecht. Ik moest snelheid houden, want anders lig je achter. Gelukkig lukte dat goed, en ik kon profiteren op het laatste moment." Naast Christie trof Van Kerkhof in de finale de Canadese Kim Boutin, de Koreaanse Min Jeong Choi en de Italiaanse Arianna Fontana. Na een valpartij van de Britse wereldkampioene snelde Van Kerkhof als derde over de finishlijn. Een diskwalificatie voor Choi volgde, waardoor Van Kerkhof opschoof naar het zilver.

"Ik heb daar eigenlijk niks van meegekregen. Ik dacht dat ik brons had en daar was ik al heel blij mee, maar zilver is misschien nog wel specialer." Haar zilveren medaille wil ze opdragen aan haar teamgenoten. "Op de relay ging het helaas mis. Deze zilveren medaille is daarom ook een beetje voor jullie."

Lees hier alles over de Olympische Spelen.

Door Maayke Grootscholten - Laatste update op 17 feb om 11:22