Achterover leunend in de zetel en al kauwend op een broodje zitten Itzhak de Laat, Dylan Hoogerwerf en Dennis Visser voldaan in het perscentrum van Thialf. Nog geen uur geleden kregen ze te horen deel uit te maken van de olympische shorttrackploeg. In PyeongChang zullen ze alledrie debuteren, en dat is eigenlijk 'gewoon vet', luidt het relaxed.

Waar bij de bekendmaking van de olympische ploeg het vrouwenteam met minder gegadigden eigenlijk allang rond leek, werd het voor de heren op woensdagochtend nog even spannend. Een bezoekje van Arie Koops moest voor de verlossende woorden zorgen. "Ik was flink zenuwachtig en heb wel iets minder goed geslapen vannacht", lacht Dennis Visser, die geselecteerd werd voor de relay. "Ik heb een kans gekregen om me te bewijzen en dat is niet altijd gelukt, maar ik heb blijkbaar kunnen laten zien wat ik kan. Het is heel vet, want hier doe je het voor, hier sta je uiteindelijk elke morgen voor op."

Itzhak de Laat bleef zijn zenuwen de baas. "Tja, Friese nuchterheid", grapt hij. "Ik was gewoon al wat zekerder van mijn plaats." Naast de relay haalde hij met een individuele startplek op de 1000 en 1500 meter inderdaad een mooie oogst binnen. "Ik ben het seizoen ingegaan met de relay als focus, dus deze individuele plekken zijn heel mooi meegenomen."

Dylan Hoogerwerf werd naast de relay geselecteerd voor de 500 meter en is vooral blij dat de knop nu om kan: "Je kunt nu veel gerichter gaan trainen en in vorm komen voor de Spelen", vertelt hij. In januari valt er voor Hoogerwerf echter nog wel iets te winnen: na het KPN NK Shorttrack in Heerenveen (6-7 januari) wordt namelijk besloten wie met het derde startbewijs op de 1000 meter aan de haal gaat. "Natuurlijk baseren ze dat vooral op je prestaties tijdens grote toernooien, maar ik zal de kans grijpen. Ik ben blij met de 500 meter, maar die 1000 zou ik er graag bij hebben."

Waar winnaars zijn...
Waar winnaars zijn, zijn natuurlijk ook verliezers. Zo vielen Freek van der Wart en Mark Prinsen net buiten de boot, en dat is lastig voor een hecht team, vertelt Hoogerwerf. "Je bent naast elkaars trainingsmaatje natuurlijk ook elkaars concurrent. Gelukkig accepteert iedereen dat dit soort beslissingen door hogerhand genomen worden."

"Het mooie aan in dit team zitten is dat je ook direct kans maakt op een Olympische Spelen", voegt bondscoach Jeroen Otter toe. "Hoe beter het team, hoe groter de kans is dat je er als goede schaatser nog steeds buiten valt. Wij overwegen natuurlijk gewoon welk team het meeste kans maakt samen."

In het geval van Van der Wart, die in Sotsji deel uitmaakte van de relaytrein die na een blunder van de jury medaillekansen misliep, is die uitkomst misschien wel extra zuur. "Freek heeft vooral heel veel pech gehad met blessures. Misschien is het wel extra pijnlijk dat hij deze opliep op de langebaan in plaats van tijdens een spannende shorttrackfinale. Als iemand niet zijn best doet is het niet zo erg om ze niet mee te nemen, maar nu is het eigenlijk heel vervelend."

Gangneung
Ondanks een wispelturige start van het World Cup-seizoen zette de relayploeg tijdens het laatste weekend in Seoul weer een mooie aflossing neer. Als ze daar vlak voor vertrek naar Azië, op het EK in Dresden (12-14 januari), nog een mooie relay aan toe kunnen voegen zou dat volgens De Laat goed kunnen uitpakken. "Als we laten zien dat we er staan en ons niveau voortzetten, zorgt dat net voor dat extra beetje vertrouwen dat je meeneemt."

Na een trainingsperiode in Japan gaat het begin februari toch echt beginnen op de olympische baan in Gangneung, waar de schaatsers bijna een jaar geleden al eens konden proefdraaien tijdens een wereldbekerwedstrijd. "Dat is wel fijn hoor. Je weet dan al een beetje hoe het ijs is, waar je moet zijn en hoe het daar gaat. Alles stond toen trouwens nog wel in de steigers, dus ik ben benieuwd hoe het is geworden", zegt De Laat.

Klik hier voor de volledige olympische shorttrackselectie

Door Maayke Grootscholten - Laatste update op 06 dec om 15:49